Bethléem est occupée à 100% par des centaines de milliers de touristes. Joie de naissance – événement du jour

Par un après-midi doux et ensoleillé de la mi-décembre, des centaines de touristes se sont arrêtés pour regarder la crèche et prendre des selfies devant le sapin de Noël géant de la place Manger, à côté de l’église. Alors que la lumière du jour commençait à s’estomper, des lumières festives brillaient dans le centre-ville et le groupe a commencé à jouer dans un restaurant voisin.

Historiquement l’un des centres les plus importants du christianisme, la majorité de la population de Bethléem est aujourd’hui musulmane, mais la ville abrite toujours une communauté chrétienne florissante et de nombreux ordres chrétiens.

“Je suis musulman, mais j’aime Noël. Je viens à Bethléem chaque année depuis que je suis enfant”, a déclaré Majed Hamdan, un vendeur ambulant de 21 ans qui vend des bonnets et des masques de Père Noël au marché. “Les gens sont de retour cette année. L’atmosphère est très différent.”

Le tourisme est un secteur vital de l’économie palestinienne

Le tourisme représente environ 15 % du produit intérieur brut de l’Autorité palestinienne. Comme les territoires n’ont pas d’aéroport, la plupart des visiteurs internationaux entrent par Israël, en passant par des points de contrôle en Cisjordanie, qui maintiennent les deux villes saintes de Jérusalem et de Bethléem séparées l’une de l’autre même si elles ne sont distantes que de 10 km.

Covid-19 a décimé l’industrie touristique de Bethléem : hôtels, restaurants, usines de bois d’olivier et boutiques de souvenirs ont perdu environ 200 millions de dollars (164 millions de livres sterling) pendant la fermeture de deux ans, estime la municipalité locale. Contrairement à d’autres gouvernements, la faible Autorité palestinienne n’a pas fourni d’aide financière aux propriétaires d’entreprises palestiniennes ou aux 8 000 travailleurs de la ville, faisant de la pandémie un défi débilitant.

Mais cette année, les 5 000 chambres d’hôtel de Bethléem se sont à nouveau remplies. Certains visiteurs d’Israël et des territoires palestiniens choisissent de rester dans la ville de Cisjordanie pendant leur voyage car c’est beaucoup moins cher que Jérusalem.

Une période difficile, avec des restrictions, sans aide

“La période du Covid a été très difficile. Nous sommes une entreprise familiale, nous sommes ici depuis 90 ans. Les emplois montent et descendent en fonction de la situation politique, mais nous n’avons jamais rien vécu de tel qu’une pandémie”, a déclaré Nabil Giacaman, menuisier de troisième génération et propriétaire de la boutique d’art et de sculpture Il Bambino.

“Je suis toujours inquiet parce que l’inflation et les problèmes d’argent sont partout, donc même si les touristes viennent, ils n’ont pas tant que ça à dépenser. Cependant… c’est beaucoup mieux maintenant qu’avant.

Bien que la pandémie ait pu s’atténuer, 2022 a encore été une année difficile ici : l’année a été la plus sanglante en 17 ans dans le conflit israélo-palestinien vieux de plusieurs décennies à Jérusalem et en Cisjordanie, avec environ 150 Palestiniens et 30 Israéliens tués. Les combats se sont principalement limités au nord du territoire occupé, mais plus tôt ce mois-ci, l’armée israélienne a tué un adolescent dans un camp de réfugiés à la périphérie de Bethléem, ce qui a déclenché une grève d’une journée à travers la ville en signe de protestation, écrit The Guardian.

Ce que disent les touristes

Mais parmi les mosaïques dorées, les bougies et l’encens de l’église de la naissance de l’empereur Justinien, vieille de 1 500 ans, aucun visiteur ne s’est inquiété de la possibilité de violence. Des guides qui parlaient plusieurs langues différentes ont patiemment conduit des centaines d’étrangers à travers la petite entrée de l’église, expliquant les nombreuses couches de religion et d’histoire à l’intérieur.

“J’ai toujours voulu venir prier sous l’étoile où Jésus est né et maintenant j’ai enfin la chance de le faire”, a déclaré Dorothy Wise, une femme américaine de 70 ans qui a rendu visite à son groupe religieux. “Nous planifions cela depuis un moment, donc c’est génial d’être enfin là.”

Fabio Vecchio, 36 ans, se promenait dans Bethléem avec un petit groupe d’amis milanais. « Je ne suis pas très religieux, mais nous apprécions notre visite. C’est un sentiment spécial d’être ici à Noël”, a-t-il déclaré.

Et les habitants de Bethléem sont déterminés à maintenir les festivités de cette année : le programme chargé de décembre comprend l’accueil de délégations internationales et des performances d’artistes et de chanteurs avant que les festivités ne culminent à minuit la veille de Noël.

“Cette ville n’est rien sans pèlerins et bien sûr Noël est la meilleure période de l’année ici”, a déclaré William Ghattas, 54 ans, moine à l’église alors qu’il buvait un café dehors au soleil. “C’est super d’accueillir les gens à nouveau.”

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