Vivons-nous dans l’Anthropocène ? – Archéophile

Les chercheurs se sont concentrés sur neuf régions qui pourraient identifier une nouvelle époque géologique caractérisée par la pollution et d’autres activités humaines.

Selon certains géologues, l’époque anthropocène est définie par des marqueurs de l’activité humaine, y compris les émissions de combustibles fossiles qui ont changé la Terre.

Les géologues pourraient bientôt décider quel point sur Terre est la première preuve claire de l’Anthropocène. Beaucoup considèrent cela comme une nouvelle ère géologique qui a commencé dans les années 1950 lorsque les humains ont commencé à manipuler la planète avec divers matériaux industriels et radioactifs.

Les géologues ont jusqu’à présent réduit leur sélection à neuf sites candidats dans le monde. La fiabilité avec laquelle chacune de ces régions raconte l’histoire de l’impact des couches de boue, de glace ou d’autres matériaux sur une échelle de temps remontant à des milliards d’années est en cours d’évaluation.

(Connexe: les racines anthropocènes peuvent être trouvées dans les forêts tropicales)

Si les près de deux douzaines de membres votants du groupe de travail sur l’anthropocène (AWG), un groupe d’experts créé par la Commission internationale de stratigraphie (ICS), s’accordent sur un site, cela pourrait sonner le glas de l’époque de l’Holocène, vieille de près de 12 000 ans. . Ainsi, il sera officiellement reconnu que les humains ont un impact significatif sur la Terre.

“Nous montrons quelque chose dans les archives rocheuses qui montre que nous changeons la planète”, a déclaré Kristine DeLong, une paléoclimatologue qui étudie West Flower Garden Bank, un site candidat du golfe du Mexique. dire.

Si elle est confirmée, la région anthropocène rejoindra 79 autres endroits qui définissent physiquement les phases de l’échelle de temps géologique de la Terre. Même si l’AWG s’entend sur un candidat final, plusieurs autres comités géologiques doivent voter avant que la sélection ne devienne officielle. Et tous les scientifiques ne sont pas d’accord pour dire que cela devrait arriver.

Dans cet article, Nature explore ce qu’il faudrait pour définir formellement l’époque anthropocène.

Pourquoi certains géologues veulent-ils des marqueurs anthropocènes ?

Les scientifiques ont inventé le terme Anthropocène en 2000, et les chercheurs de divers domaines l’utilisent maintenant de manière informelle pour désigner la période géologique actuelle au cours de laquelle l’activité humaine a déterminé les conditions et les processus de la Terre.

Les chercheurs affirment que la formalisation de l’Anthropocène combinera les efforts pour étudier l’impact de l’homme sur les systèmes terrestres dans des domaines tels que la climatologie et la géologie. La transition vers une nouvelle ère peut également persuader les décideurs politiques de tenir compte de l’impact des personnes sur l’environnement dans leur prise de décision.

Le corail pousse sur une plate-forme pétrolière dans le sanctuaire marin national de Flower Banks dans le golfe du Mexique.

“C’est une étiquette”, a déclaré Colin Waters, géologue à l’Université de Leicester et président de l’AWG. C’est une excellente façon de résumer beaucoup de concepts en un seul mot. dire. “Par exemple, parler de la période jurassique aide les scientifiques à imaginer les plantes et les animaux qui existaient à cette époque. L’anthropocène représente un terme général pour tous les changements que les humains ont apportés à la planète.

Comment les scientifiques choisissent-ils généralement les lieux qui définissent la chronologie géologique ?

En règle générale, les scientifiques conviennent qu’un changement particulier dans la géologie de la Terre devrait être inclus dans la chronologie officielle. L’ICS décide ensuite quel ensemble de couches rocheuses illustre le mieux ce changement et quelle couche le définira. Cela s’appelle une section et un point de stratotype sphérique (GSSP) et est identifié par une marque telle que la première occurrence d’une espèce fossile piégée dans la roche, la boue ou un autre matériau. Pour commémorer cette frontière, les chercheurs choisissent un seul endroit et le marquent physiquement avec une pointe dorée.

Mais des problèmes ont surgi à cause de l’Anthropocène. Les géologues veulent inclure cela dans la chronologie, mais dans les couches de la Terre, ce n’est pas clair, et l’activité humaine n’a jamais joué un rôle dans la détermination des événements auparavant. L’AWG a été créé en 2009 pour déterminer si l’Anthropocène devait être inclus dans l’échelle des temps géologiques et, le cas échéant, comment son début serait déterminé.

“Nous partions de zéro”, a déclaré Jan Zalasiewicz, géologue à l’Université de Leicester, qui a précédemment présidé l’AWG et reste membre votant. Nous avions une idée approximative de ce qui aurait pu se passer, mais nous n’étions pas sûrs des preuves tangibles pour l’étayer”, dit-il.

Des années de débat entre les membres multidisciplinaires du groupe les ont amenés à identifier une série de signaux – isotopes radioactifs provenant d’essais de bombes nucléaires, cendres provenant de la combustion de combustibles fossiles, microplastiques, pesticides – piégés dans les strates d’une zone déterminante de l’Anthropocène. Celles-ci ont commencé à apparaître au début des années 1950, alors que la population humaine croissante commençait à consommer des matériaux et à en créer de nouveaux plus rapidement que jamais.

Lors d’un examen il y a quelques mois, l’AWG a rejeté plusieurs pays car leur niveau n’était pas idéal et a réduit sa liste de 12 à 9 pays candidats. Parmi les sites restants se trouve Crawford Lake en Ontario, au Canada, qui a été identifié comme un gouffre par Francine McCarthy, géologue à l’Université Brock qui a étudié le site.

Ce soulèvement d’or dans les Flinders Ranges d’Australie du Sud a été confirmé par des géologues en 2004 pour marquer des strates illustrant la période édiacarienne. Réponse : rue James. John

“Le lac lui-même n’est pas très grand en surface, mais il est très profond”, a déclaré McCarthy. Les particules qui tombent dans le lac se déposent au fond et s’accumulent dans des couches non perturbées. dire.

Un autre domaine sur la liste est le West Flower Garden Bank. Selon DeLong, les coraux de cette région ont le potentiel d’être des marqueurs vivants, car ils construisent constamment de nouveaux exosquelettes qui capturent les produits chimiques et les particules de l’eau. “Il y a des couches dans le squelette comme des cernes d’arbres.”

Pourquoi certains géologues soutiennent-ils que l’Anthropocène est une nouvelle époque ?

“Cela déforme ce que nous faisons à l’ICS”, a déclaré Stanley Finney, stratigraphe à la California State University et secrétaire général de l’Union internationale des sciences géologiques (UISG). dire. Finney soutient que l’AWG fonctionne à l’envers : normalement, les géologues identifient les couches qui doivent entrer dans la période géologique avant de calculer un marqueur ; dans ce cas, ils recherchent la limite inférieure d’un ensemble indéfini de couches géologiques.

Lucy Edwards, une paléontologue qui a pris sa retraite en 2008 du Florence Bascom Geoscience Center à Reston, en Virginie, est d’accord. Selon lui, les couches qui pourraient définir l’Anthropocène n’existent pas encore car l’âge proposé est trop jeune. “Il n’y a aucune preuve géologique pour demain.”

Au lieu de cela, Edwards, Finney et d’autres chercheurs suggèrent d’appeler l’Anthropocène un “événement” géologique, un terme flexible qui peut s’étendre dans le temps en raison de l’influence humaine. “Cela englobe tout”, a déclaré Edwards. dire.

Zalasiewicz n’est pas d’accord. « Le mot « incident » a été utilisé et élargi pour signifier toutes sortes de choses. Donc, simplement appeler quelque chose un événement ne lui donne pas une signification plus large.

Qu’est-ce qui est attendu ensuite?

Dans un récent article de Perspectives in Science, Waters et le secrétaire de l’AWG, Simon Turner, de l’University College London, ont déclaré que le comité voterait pour choisir un site unique d’ici la fin de cette année.

Cependant, 60% des membres du pool de vote doivent s’entendre sur un candidat final, et Waters doute qu’un consensus puisse être atteint bientôt avec les quelques sièges envisagés. S’il n’y a pas de vainqueur clair ce mois-ci, d’autres votes seront nécessaires pour réduire la liste des candidats et la décision sera probablement reportée à mai 2023.

Et ce n’est pas la fin du processus. Après avoir sélectionné un finaliste, l’AWG présentera ses conclusions au sous-comité de l’ICS sur la stratigraphie quaternaire. Les votes positifs de ce groupe déplaceront la proposition vers un autre comité de l’ICS et l’approbation ultérieure l’enverra à l’étape finale, c’est-à-dire l’approbation par l’UISG.

Cependant, la proposition peut échouer sur l’un de ces points. Dans un tel cas, AWG devra réviser sa proposition avant de tenter de nommer un nouveau site de jetons.

Quel que soit le résultat, Zalasiewicz trouve le travail de l’AWG utile pour décrire l’Anthropocène. “Tout le monde veut savoir comment les humains ont changé la géologie de la planète. C’est la réalité sous-jacente que nous essayons de décrire.”


Nouvelles naturelles. 13 décembre 2022.

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