Une librairie arabe à Londres ferme ses portes après 45 ans d’activité

Dans quelques jours, sa librairie londonienne, connue des amateurs de littérature moyen-orientale, fermera.

Al Saqi Books est une autre victime de la pandémie et des problèmes économiques au Royaume-Uni et au Liban, où la maison d’édition de Gaspard et de sa femme Andrea imprime et expédie la plupart de leurs livres.

Depuis l’ouverture de la librairie en 1978 dans un bâtiment à colonnades blanches juste à l’extérieur de la gare de Paddington à l’ouest de Londres, elle est devenue une étape incontournable pour les visiteurs du Moyen-Orient.

“Leur itinéraire était Oxford Street (la principale rue commerçante), Knightsbridge (le quartier autour du célèbre magasin Harrods) et Al Saqi”, a-t-elle expliqué à l’AFP.

En arabe, Al Saqi signifie personne qui transporte de l’eau dans le désert, précise le libraire de 74 ans, le qualifiant de “nom parfait”.

La co-fondatrice Salwa Gaspard a déclaré que le résultat était impossible en raison de la pandémie, de la hausse des coûts au Royaume-Uni et des turbulences économiques au Liban. © Isabel Infantes/AFP via France 24

“Nous avons pensé que c’était un très beau nom pour une librairie, car nous portons la culture arabe”, a-t-elle ajouté.

La librairie vend également des publications en anglais sur le monde arabe, “pour offrir une perspective différente du Moyen-Orient qui ne se limite pas aux images violentes que je vois à la télévision ou que je lis dans les journaux”, a-t-elle déclaré.

“Refuge”

Le succès de la librairie a aidé le couple à créer une maison d’édition, qui a d’abord traduit des ouvrages arabes en anglais, comme “Les Croisades à travers les yeux des Arabes” de l’écrivain franco-libanais Amin Maalouf.

Depuis plus de 40 ans, de nombreux écrivains viennent présenter leurs ouvrages à la librairie londonienne, dont le poète syrien Adonis.

Al Saqi Books est devenu comparable à un refuge pour la diaspora du Moyen-Orient.  © Isabel Infantes/AFP via France 24

Al Saqi Books est devenu comparable à un refuge pour la diaspora du Moyen-Orient. © Isabel Infantes/AFP via France 24

C’est aussi devenu un lieu de rencontre, voire un «refuge», pour les personnes déracinées par les conflits et les troubles au Moyen-Orient.

Mais Al Saqi Books a toujours défendu farouchement son indépendance et a toujours été ouvert.

“C’était comme un havre de paix. Mais ils avaient aussi l’impression d’être avec des amis qui pouvaient les comprendre parce que tout le monde comprenait ce qui se passait”, a déclaré Gaspard.

Si les propriétaires ont toujours veillé à ne pas se mêler de politique, la librairie n’a pas échappé aux coups de la géopolitique.

En 1988, après la publication des Versets sataniques de Salman Rushdie, la vitrine de la librairie est détruite.

Mais Gaspard a déclaré: “Nous n’avons jamais cru à la censure … nous ne voulions rien interdire.”

Deux librairies ont été attaquées alors qu’elles publiaient une traduction de l’ouvrage de l’écrivain égyptien Tawfiq al-Hakim, réalisée par l’Israélien Abba Eban.

Gaspard se souvient de la fureur à l’époque, car le livre est sorti avant le processus de paix, mais a déclaré qu’il ne s’agissait que d’une “union intellectuelle” entre un Égyptien et un Israélien.

culture arabe

L’annonce le 5 décembre de la fermeture de la librairie à la fin de ce mois a déclenché une vague de messages.

Le journaliste et universitaire algérien Ouissal Harizea qui vit au Royaume-Uni a écrit sur Twitter : « Tu vas certainement nous manquer. Merci de nous avoir donné un chez-soi loin de chez nous.”

Gaspard a farouchement défendu l'indépendance de la librairie.  Isabel Infantes/AFP via France 24

Gaspard a farouchement défendu l’indépendance de la librairie.

Isabel Infantes/AFP via France 24

Le rédacteur en chef d’Esquire pour le Moyen-Orient, Nasri Atallah, a qualifié la fermeture de la librairie “d’incroyablement triste”.

Al Saqi était “un pilier de toute mon existence à Londres, et de mon père avant moi”, écrit-il.

Farah Otozbeer, une étudiante égyptienne de 24 ans en route pour Londres pour terminer ses études supérieures à la London School of Economics, a voulu visiter la librairie une dernière fois.

“J’ai souvent eu l’impression que c’était comme un refuge à Londres. C’est donc… une très, très triste nouvelle”, a-t-elle ajouté.

Joseph Devine, l’un des employés de la librairie et ancien étudiant en études arabes, l’a comparée à un “centre culturel”, où sont publiés des livres souvent censurés à la maison.

“C’était toujours un endroit où les Arabes de tout le Moyen-Orient venaient juste pour acheter des livres qu’ils ne pouvaient pas se procurer dans leur propre pays”, a-t-il déclaré.

“Il a également été un centre important pour la traduction de nos œuvres littéraires et non romanesques en anglais et leur promotion auprès des lecteurs anglophones.”

Suite à l’arrêt dû au Covid-19, les espoirs de reprise de Gaspard ont été anéantis à la fois par la crise du coût de la vie au Royaume-Uni, qui a entraîné une inflation à deux chiffres et une flambée des prix de l’énergie, et le chaos économique libanais, qui a coût des importations britanniques.

“C’était très difficile d’atteindre le seuil de rentabilité”, a-t-elle ajouté.

« Fuyant le Liban, nous n’avions pas de famille à Londres, et cette librairie est devenue notre famille. Tous les employés étaient comme une famille, certains clients sont devenus comme une famille. C’était comme une maison loin de chez soi. Alors maintenant, nous perdons tout cela.”

Traduit et adapté par Andrei Paraschiv du site anglais a France 24.

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